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Roi Arthur et Merlin l'Enchanteur - La Saga Éternelle

Excalibur du roi Arthur

Bien que solidement encrée dans la culture populaire depuis belle lurette, Arthur et Merlin sont des personnages qui demeurent mystérieux. Il n’existe aucune certitude quant à leurs existence réelle et encore moins sur les lieux où ils auraient vécu. La légende raconte qu’après s’être saisi d’Excalibur, l’épée plantée dans le roc par Uther Pendragon, Arthur accède au trône. Maintenant roi, jeune et totalement étranger à la noblesse locale, Arthur assujettit les derniers nobles s’opposant encore à son couronnement.

Le roi Arthur devient rapidement un souverain éclairé et son peuple l’adore. Il élit domicile dans le château de Camelot qu’il fait construire et s’entoure de douzes nobles chevaliers dont la mission est de faire respecter la loi et la justice selon des principes de moralité irréprochables. Il fait également construire une énorme table ronde afin de réunir le conseil de ces chevaliers. Cette image métaphorique rapelle celle de Jésus et ses douze apôtres.

L'épée magique du roi Arthur

Deux légendes se transmettent autour d’Excalibur, l’épée légendaire du roi Arthur qui lui confèrerait de fabuleux pouvoirs. La première raconte qu’Excalibur fut plantée dans le roc par Uther Pendragon pour que seul celui qui était prédestiné au trône pût l’en extraire le moment venu, en prenant ainsi possession de l’épée et de la couronne à la fois.

Mais quant l’épée se brise, Arthur prie Merlin de lui en donner une autre dotée des mêmes pouvoirs. Merlin lui propose alors de se rendre chez la Dame du Lac, laquelle, ayant reconnu Arthur, lui fait don d’une nouvelle épée. Celle-ci serait, selon certains, la véritable Excalibur qui sera rendue à la Dame du Lac à la mort du roi Arthur. Le fourreau de l’épée a aussi des pouvoirs particuliers, comme par exemple celui de protéger son propriétaire de toute éventuelle blessure. Enfin, un poème de 1400 environ affirme qu’Arthur aurait possédé deux épées différentes : Excalibur et Clarent. C’est avec cette dernière que le roi fut blessé à mort par son fils Mordred qui avait réussi à s’en emparer.

Les protagonistes de la saga

La légende du roi Arthur comprend également deux autres figures principales: sa femme, la reine Genièvre, ainsi que Merlin l’enchanteur, un personnage doté de pouvoirs fabuleux. Les conseils judicieux de ces deux caractères permettent au roi de gouverner avec justice et de gagner les nombreux conflits auxquels il est confronté, le premier étant celui qui l’oppose aux Saxons.

Mais avec les années, la soif d’aventure des chevaliers les conduits obsessionnellement à la quête du Graal, au point qu’ils en négligent les principes auxquels ils avaient souscrit, respect de la loi et justice, et finissent par trouver le ruine et la mort. Arthur lui-même, désormais vieux et amer, perd le contrôle de ses terres, tandis que Merlin tombe dans les pièges de Morgane qui lui soustrait ses pouvoirs pour séduire le roi Arthur. De leur union naîtra Mordred qui se battra contre son père pour lui ravir le trône.

De la légende à la réalité

Il s’agit là de la légende dans sa version la plus couramment répandue. Mais comme nous le disions, c’est l’existence même d’Arthur et de sa cour qui fait encore l’objet de controverses. Les textes les plus anciens ne citent jamais Arthur en tant que roi, mais seulement en tant que “seigneur de la guerre”. Aurait-il donc été un simple guerrier au service d’un souverain? L’appellation même d’Arthur serait attribuée à plusieurs personnes – un peu comme le titre de César chez les Romains – ce qui expliquerait aussi sa longévité, tout à fait exceptionnelle pour son époque, ainsi que le prétendent certains ouvrages.

Certains affirment qu’il aurait vécu à la fin du Ve siècle: de souche britannique ou romaine, il aurait gouverné les actuelles régions du pays de Galles et de la Cornouaille. Selon d’autres sources, Arthur serait en fait Riothamus, un roi Breton ayant vécu à l’époque d’Anthémius, qui régna sur l’Empire romain d’Occident de 467 à 472 de notre ère. D’autres encore identifient Arthur avec Ambrosius Aurelianus ou bien avec Lucius Artorius Castus, deux préfets romains qui gagnèrent de nombreuses batailles contre les Britanniques. Mais les hypothèses sont très nombreuses à ce sujet puisqu’on fait même remonter l’histoire du roi Arthur à 2 300 avant J.-C. En tout état de cause, le fait que plusieurs personnes aient porté le même nom à une époque donnée, peut avoir contribué à faire naître des légendes qui se seraient superposées ou entrelacées par la suite.

Les interrogations sur son existence réelle

D’aucuns affirment qu’Arthur n’a jamais existé. Le personnage serait issu des légendes d’une ou plusieurs divinités celtiques, lesquelles se seraient transformées au moment de l’évangélisation des peuples britanniques. Le nom d’Arthur figure pour la première fois dans un ancien poème gaélique, le Gododdin, où le barde Aneurin glisse cette phrase : “Il nourrissait les corbeaux noirs sur les remparts, bien qu’il ne fût pas un Arthur.” Si, le plus souvent, on date la première version de cette oeuvre de l’an 594, nous n’avons aucune certitude dans la mesure où l’oeuvre fut modifiée à plusieurs reprises au fil des siècles. D’autres oeuvres littéraires sur d’Arthur sont attribuées au barde Taliesin, souvent identifié à Merlin.

Dans l’Historia Brittonum attribué au moine gallois Nennius, vers 830 de notre ère, Arthur est à nouveau décrit comme un chef de guerre. Notons que l’étymologie même du nom Arthur fait l’objet de différentes hypothèses. Selon l’une d’entre elles, ce nom viendrait de deux mots celtes: art (le roc) ou art gwyr (l’homme ours). Or, si le personne d’Arthur figure dans plusieurs ouvrages, il doit son succès populaires à Geoffroy de Monmouth lequel, à la demande de l’évêque de Lincoln, traduisit du gaélique en latin certaines légendes et prophéties. Dans son Historia Regum Britannie que l’on fait remonter à 1135 environ, Monmouth développe et articule de manière cohérente le répertoire du cycle arthurien. Vita Merlini est un autre ouvrage de toute première importance dans la diffusion de la légende.

Merlin, magicien enchanteur ou charlatan ?

Merlin est une figure centrale de l’épopée arthurienne. Arthur lui-même aurait été conçu grâce aux sortilèges du célèbre magicien qui l’aurait ensuite élevé pour lui permettre de se saisir d’Excalibur et d’accéder au trône.

À la figure de Merlin s’oppose celle de Morgane laquelle, si elle entretient d’excellentes relations avec le magicien dans l’oeuvre de Monmouth, est plutôt dépeinte comme un être malveillant dans les écrits ultérieurs. Merlin doit d’ailleurs à Geoffroy de Monmouth sa présence dans l’épopée, ainsi que le changement de son nom du gaélique Myrddin en Merlin. Selon Monmouth, Merlin, fils d’un esprit et d’une princesse, se montre dès son enfance pourvu du don de clairvoyance et, qui plus est, capable de transformer humains et objets. C’est grâce à ces pouvoirs qu’Arthur sera conçu : Merlin donne l’apparence de Gorlois de Cornouaille à Uther Pendragon pour lui permettre de s’introduire dans le château de Tintagel et de s’unir à la reine Ygerne, qui sera enceinte du futur souverain. Une fois l’enfant né, Merlin le ravit aux bras maternels pour l’élever et l’éduquer. En d’autres termes, nous avons là deux versions différentes de la figure de Merlin : tantôt magicien et conseiller à la cour, tantôt habile manipulateur, voire personnage démoniaque, qui finit par être vaincu par la fée Morgane, dont le but avoué est d’acquérir la connaissance de ses sortilèges par pur désir de pouvoir.

Mais au-delà des légendes, on sait que le Merlin historique vécut probablement au VIiè siècle de notre ère et peut être identifié au barde gallois Taliesin. Dans son cas aussi, comme pour Arthur, les chroniques de l’époque évoquent un personnage ayant vécu de très nombreuses années, ce qui laisse supposer l’existence de plusieurs personnages du même nom.

Sur les traces d’Avalon

L’île légendaire d’Avalon est étroitement liée au mythe du roi Arthur, en tant que lieu de résidence des Thuatha Dé Dânann, divinités de la mythologie celtique irlandaise. Selon la légende, c’est à Avalon qu’Arthur est enterré ; ainsi, dès l’époque de Monmouth, on s’efforce de découvrir l’emplacement géographique du site. En 1190, les moines de Glastonbury affirment l’avoir identifié dans leur propre abbaye, assertion qui sera acceptée. Toutefois, les événements de l’épopée arthurienne nous conduisent aussi en Italie où la figure de San Galgano montre un certain nombre de ressemblances avec celle du souverain celte. La légende italienne évoque aussi une épée plantée dans le roc et un rêve où Jésus serait apparu avec ses douzes apôtres réunis autour d’une table ronde. Quel est le lien – si toutefois il y en a un – entre Galgano et Arthur? Et aussi, comment ne pas remarquer la ressemble entre le nom de Galgano et celui de Gauvin, l’un des chevaliers du roi Arthur?

Mais les origines du roi Arthur et de Merlin l’Enchanteur se perdent dans la nuit des temps et probablement ne saurons-nous jamais où se termine l’histoire et où commence la légende.